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El número de amigos en Facebook, relacionado con diferencias cerebrales

El estudio de los efectos que el uso de las nuevas tecnologías puedan estar teniendo sobre el cerebro son especialmente interesantes para la Ciencia Cognitiva. Aunque hay diferentes controversias abiertas con respecto al uso de Internet y de medios específicos (como los videojuegos), poco se ha investigado sobre el efecto del uso de las redes sociales sobre el cerebro.

Pues bien: un equipo de investigación de la University Colllege of London (UCL) ha mostrado en un experimento publicado hoy en línea, en la revista Proceedings of the Royal Society B., que el número de amigos que una persona tiene en Facebook está relacionado con el tamaño de determinadas áreas del cerebro.

Los investigadores estudiaron escáneres cerebrales realizados a 165 estudiantes universitarios, usuarios activos de Facebook, y compararon estos escáneres con el tamaño de la red de amigos de los estudiantes, tanto online como en el mundo real. De esta manera, hallaron una fuerte correlación entre el número de amigos en Facebook que tiene un individuo y la cantidad de materia gris de sus cerebros en diferentes regiones del cerebro. Concretamente estas regiones son:

La amígdala, relacionada con la memoria y las respuestas emocionales: ya se había identificado que esta región es mayor en personas que en la vida real tienen un mayor número de amigos.

El sulco temporal superior, que participa en nuestra capacidad de percibir un objeto en movimiento como biológico.

El cortex entorrinal, relacionado con la memoria y la navegación (incluyendo la navegación a través de las redes sociales virtuales).

La circunvolución temporal media, implicada en la percepción de señales sociales.

Estas tres últimas regiones (el sulco temporal superior derecho, la circunvolución temporal media izquierda y el cortex entorrinal derecho), están correlacionadas únicamente con el número de amigos online, pero con el número de amigos en la vida real.

Además, los investigadores pudieron determinar que había una relación entre el tamaño de la red de amigos online de los sujetos con el tamaño de la red de amigos de mundo real. En este sentido, Geraint Rees, una de las responsables del estudio, comenta que esto parecería indicar que la mayoría de usuarios de Facebook utilizaría la red social como apoyo para su red de relaciones real, más que para crear nuevas redes de amigos virtuales.

Seguramente, la palabra clave del experimento es “correlación”: y es que el experimento sólo muestra que el tamaño de estas regiones del cerebro esta relacionada con el número de amigos online. Es decir, de momento no se sabe si los individuos tienen más amigos porque esas regiones de su cerebro sean mayores, o si es el la interacción con un elevado número de relaciones online la que, de alguna manera, aumenta esas zonas.

De todas maneras, como comenta Rees, los resultados son interesantes, porque pueden abrir una fructífera vía de investigación, que permita conocer cuáles son realmente los posibles efectos del uso de las redes sociales sobre nuestro cerebro:

Online social networks are massively influential, yet we understand very little about the impact they have on our brains. This has led to a lot of unsupported speculation that the internet is somehow bad for us. Our study will help us begin to understand how our interactions with the world are mediated through social networks. This should allow us to start asking intelligent questions about the relationship between the internet and the brain – scientific questions, not political ones

2 comentarios el “El número de amigos en Facebook, relacionado con diferencias cerebrales

  1. De momento no me dice nada. La correlación podría ser espúrea, además de que no sé ver qué significa el tener más amigos en Facebook. El que tiene 800 amigos, entonces podemos inferir que tiene un “tamaño” cerebral mayor? Y qué hay de la calidad de dichas amistades? Y hay algún tipo de variables de control (alimentación adecuada, deporte etc) etc? Este último punto es donde suelen fallar (cuando lo hacen), estudios de este tipo. La correlación no controla por ninguna variable externa, a no ser que la muestra se haya seleccionado para que sea homogenea para dichas variables de control.

    • Hola Francesc:

      En cuanto al tema de si podría ser una correlación espúrea o no, te remite a la reseña que se hace del artículo en el blog Neuroskeptic (http://neuroskeptic.blogspot.com/2011/10/facebook-brain.html): estoy de acuerdo en que hubiese sido oportuno controlar más variables, pero también estoy de acuerdo con la reseña que te comento en que el estudio es sólido. Al fin y al cabo, no se pueden controlar absolutamente todas las variables posibles y, además, hay variables que sencillamente no creo que sean relevantes para el caso (como las dos que pones de ejemplo).

      En cuanto a los resultados, el estudio no nos dice que a más amigos, mayor cerebro, sino que los individuos con más amigos presentan diferencias en áreas concretas del cerebro en cuanto a materia gris. Y eso son dos cosas diferentes.

      Por otro lado, no creo que ni éste ni ningún estudio semejante puedan decirnos nada sobre la “calidad” de las amistades. Creo que en plataformas como Facebook ese concepto depende de la experiencia subjetiva de la persona y de la situación en concreto.

      Muchas gracias por tu comentario, y un saludo.

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